Les Nuages de Magellan sont deux galaxies naines appartenant au Groupe local et voisines de la Voie lactée.
Le Grand Nuage de Magellan serait à une distance d’environ 157 000 années lumières du Soleil dans les constellations de la Table et de la Dorade et le Petit Nuage de Magellan se situerait autour de 197 000 années lumières dans la constellation du Toucan. Les deux Galaxie sont séparées dans le ciel d’un angle de 21°.
Les astronomes ont longtemps cru qu’ils étaient les objets extragalactiques les plus proches de notre propre galaxie, la Voie lactée. Mais c’est la découverte en 1994 de la galaxie naine du Sagittaire qui s’avèrera être la plus proche avec une distance d’environ 60 000 années lumières.
Visibles et remarquables dans l’hémisphère sud, à l’œil nu, ils ressemblent à des fragments d’étoiles détachés de la Voie lactée.
Le Petit Nuage de Magellan possède quelque 3 milliards d’étoiles tandis que le Grand certainement 30 milliards. Il s’agit vraisemblablement de galaxies autrefois lointaines qui ne se seraient assez rapprochées que tout récemment de notre galaxie pour être perturbées par son champs gravitationnel